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无人配送重塑外卖行业改变外卖行业底层逻辑

刘远举 / 2018-8-10 11:10:10

无人驾驶的热潮之中,迟迟不见真正的使用;与此同时,一些人们意料之外的领域,无人技术率先投入商用。近日,美团点评宣布推出美团无人配送开放平台,除已经投入试运营的无人车“小袋”外,美团无人配送新款概念车和无人机也首次亮相。

自2018年3月至今,美团无人配送开放平台已经完成了在朝阳大悦城的B端测试运营,以及深圳联想大厦的C端试运营,并在上海松江大学城实现了从B端到C端的完整闭环运营。截至目前,在松江大学城内,由无人车配送的美团外卖订单已经超过1000单/天。

当下人工智能、机器学习在自动驾驶领域,虽然好消息不断,但似乎也遇到了很多障碍,发展速度慢下来了,业界也产生了无人驾驶泡沫的质疑声音。无人驾驶的问题,除了开放环境下、人工智能对物体的识别能力还达不到人类的水平之外,另一个很重要的原因就是,无人驾驶的速度太快,对安全性的要求太高。某种程度上来说,未必是最适合为无人驾驶的场景。从这个角度,配送车以低速进行,安全性要求也不太高,很可能是一个更好的场景。

对于现在市场经济而言,技术的发展需要迈过一个门槛之后,就能飞速发展:那就是“研发—生产、使用—利润—研发”。从实验走出来之后,有了利润刺激,有了技术的实际使用中的积累,技术本身的进步速度就会加快。正如马克思所说,市场的需求比一百所大学都能刺激技术的发展。

从商业角度看,某种程度上,无人配送是对商业模式的提升与重塑。

显然,美团进军无人配送领域与外卖离不开关系。2018年,美团单日外卖交易笔数超过2100万笔,截至2017年第四季度,日均活跃配送骑手数量达53.1万人。随着市场的继续增长和人力成本的提升,如何保持配送员的数量和效率将是外卖平台不得不面对的挑战。

经济学上有一个定律,叫做“边际成本=边际收益”,产量扩张到这个点上,就不能扩张了,再继续增加产量,总利润就会下降。也就是说,当边际成本下降,就能有更大的产量,也就有更多的利润。那么,现代市场经济是如何使得边际成本下降的呢?办法就是规模、规模效应。有了规模效应,就可以把边际成本拉低,进而有更大的产量与更高的利润。

这个规律在外卖领域也是成立的。每增加一个件增加的成本,就是边际成本。一个外卖小哥送一趟时,顺路多送一个、两个,其实成本是很低的。但是,顺路很重要。所以,在外卖领域,匹配是一个很重要的指标,需要好的匹配技术来匹配客户、设计路线、降低成本。为了满足降低边际成本,还需要扩大匹配的对象,以便增加匹配度,那么,就需要更多的客户,这就是规模效应。

但是,不管如何,客户的需求总是分散的:今天这个点、明天那个点;而且,外卖的特点是客户要得急,要求高——炒菜要热的,冰激凌要冷的……外卖时间有限,外卖小哥不可能将订单积攒起来,比如一趟送30个件。这就意味着,外卖行业和一般的工业流水线不同,它的边际成本到了一个限度之后,就很难继续下降。随着量的增加,单个件成本不再下降,量多成本也以同样程度上升,利润总量就停滞了。而且,随着经济发展与老龄化社会的到来,外卖小哥的劳动力成本将越来越高。

某种程度上,外卖行业的这个问题是所有劳动密集型平台都要面对的挑战。

解决问题的方式,也同样需要符合经济规律——那就是用资本取代劳动;更具体地说,就是用技术取代劳动、用机器人取代人。机器人的工资,也即机器人的成本,是会随着规模与技术迭代而不断下降的。这就如同汽车、电脑的价格下降一样。这个时候,外卖、快递等平台就可以进一步降低边际成本,扩大平台规模,提前为将来劳动力价格上升做准备。实际上,现在这么做的企业或行业已经很多了。比如,在各大快递平台的智能仓库中,就用机器人代理人工分拣,降低分拣环节的成本。

所以,如果引入无人配送方案,除了提升当下效率、降低成本,更重要的是,能打破人力造成的外卖、快递的边际成本天花板,解决未来在老龄化社会中的成本问题,甚至在某种程度上,重塑商业模式的底层模型,获得长远的可持续发展的可能。

有了这个理解,就不难理解美团对于无人车的重视。2017年年中,主要由技术人员构成的美团无人车团队已经扩张到40多人,到了2018年,这个团队更是发展成100多人的规模,并独立成为一个部门,在组织架构上和外卖事业部平行。

从技术上看,不管是无人车也好,无人驾驶也好,一个重要的方面是数据的积累,需要多方、在多个场景共同推进。正如美团联合创始人、高级副总裁王慧文所说:“无人配送的落地,会带来技术挑战,但在这其中最难的挑战是将技术与商业、用户体验有效结合”。所以,美团发布的无人配送开放平台就联合了优地、Segway配送机器人、智行者—蜗Ω、Roadstar等伙伴,覆盖酒店、餐馆、医院等众多日常生活服务场景,旨在构建一个打通“产学研用”的完整产业生态圈,加速无人配送行业发展。

刊于《解放日报》 | 2018-08-08

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